Les poissons peuvent-il changer de sexe?

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Oui!

Les poissons possèdent d’incroyables techniques pour assurer leur diversité génétique et pour s’adapter à leur environnement. Presque 500 espèces de poissons (soit 2% de leur population) peuvent changer de sexe naturellement! Leur phénotype est aussi grandement influencé par l’environnement. Par exemple, des climats plus chauds ont tendance à transformer les femelles de certaines espèces en mâles. Des expériences prouvent aussi que seulement 6 ng/L d’éthinylestradiol (composé chimique utilisé dans les contraceptifs) conduit à la féminisation des poissons d’eau douce!

Il existe trois grands types de poissons qui possèdent la capacité de changer de sexe : les espèces dites protogynes, protandres et hermaphrodites alternantes.


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Protogynie

Les espèces protogynes ont la capacité de changer de sexe féminin à masculin. Cette aptitude est la plus partagée des espèces de poissons vivant dans la barrière de corail. Par exemple, le labre à tête de mouton, le poisson-perroquet, les mérous et les gobiidés la possède. Personne ne sait vraiment pourquoi ces espèces peuvent changer de sexe mais l’hypothèse basée sur l’avantage de la taille des mâles est actuellement la plus acceptée dans le monde scientifique. Cette hypothèse explique que dans toutes les espèces protogynes, les mâles les plus gros sont dominants et protègent les frayères où les femelles déposent leurs oeufs. De cette manière, seul les mâles les plus gros défendent les frayères et peuvent se reproduire. La meilleure option pour le poisson est alors d’être femelle lorsqu’il est petit et se changer en mâle lorsqu’il devient assez grand.


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Protandrie

Les espèces protandres possèdent la capacité de changer de sexe masculin à féminin et elles sont moins abondantes que les espèces protogynes. Parmi les poissons protandres les plus connus se trouvent le poisson-clown, le bar asiatique (Barramundi), la dorade et la vieille commune. Toutes ces espèces nécessitent une seule reine et quelques mâles pour garantir leurs chances de survie. Plus les femelles sont grosses, plus elles pondent des oeufs alors que les petits poissons mâles suffisent pour produire du sperme.


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Hermaphrodisme alternant

Les espèces hermaphrodites alternantes ont la capacité de changer de sexe dans les deux sens et plusieurs fois en fonction de leur environnement. Le gobie corail jaune est un poisson hermaphrodite alternant connu pour sa coloration et sa personnalité. Ce poisson magnifique est un solitaire car il se déplace peu et ses chances de rencontrer un partenaire pour se reproduire sont très faibles. Ainsi, lorsque deux poissons se rencontrent avec le même sexe, ce mécanisme leur permet de se reproduire en le changeant!